Mitos y realidades sobre el bolígrafo espacial 

Última actualización: 22.08.19

 

Si tomamos en cuenta las declaraciones de los astronautas y otras personas que han viajado al espacio exterior, podemos deducir que algunas de las actividades cotidianas que realizamos en la Tierra sin pensar demasiado, en realidad resultan muy complicadas allá afuera, sobre todo por la ausencia de gravedad. Este es el caso de la escritura manual, por lo que desde hace décadas la NASA ha utilizado una pluma especial. En este artículo te contamos los mitos y realidades sobre el bolígrafo espacial. 

 

Durante las misiones Apolo, en los años 60, muchas de las cuestiones acerca de la gravedad fueron de dominio público, por lo que el tema de la escritura manual en el espacio generó una leyenda urbana que aún hoy en día tiene algunos fieles seguidores. Por una parte, existía un rumor de que la NASA había gastado nada menos que 1 millón de dólares en el desarrollo de un bolígrafo que pudiera escribir sin gravedad, mientras que por otro lado, los rusos simplemente habían preferido usar lápices.

La historia parece una gran lección de que en algunas oportunidades la opción más sencilla es la correcta. Sin embargo, la verdad es que ni la NASA gastó el millón de dólares ni los rusos usaron lápices en lugar de bolígrafos. Lo primero que hay que decir es que los americanos sí estaban gastando más de 100 dólares por cada lápiz que habían adaptado para poder usarlo sin gravedad y con el traje espacial, debido a que en la época era imprescindible tomar notas de forma manual.

La agencia espacial estadounidense fue muy criticada por la opinión pública y por el Congreso cuando reveló que había gastado más de 4 mil dólares en solo 34 lápices. Por esta razón, la NASA contactó a un empresario americano llamado Paul C. Fisher, que ya había gastado bastante tiempo y dinero tratando de mejorar el bolígrafo de Milton Reynolds, de manera que comenzó a trabajar en un bolígrafo que pudiera funcionar correctamente en el espacio exterior, obteniendo como resultado el famoso Fisher Space Pen, patentado en 1965. Como era de esperarse, la NASA le compró unos cuantos ejemplares después de hacer rigurosas pruebas al invento. De hecho, los rusos también compraron y utilizaron esta misma herramienta de escritura. 

No hay evidencia alguna de que la Fisher Space Pen Company haya recibido 1 millón de dólares por elaborar el mejor bolígrafo espacial de su época, ya que al parecer era más rentable para la empresa aprovechar la oportunidad de convertirse en el líder de una industria bastante cerrada. En consecuencia, la compañía vendió a la NASA su bolígrafo por sólo 2,39 dólares, pero a cambio de esto, se convirtió en un marca muy popular, en la actualidad, este producto sigue siendo el favorito de muchos astronautas de diferentes nacionalidades.

 

 

¿Los bolígrafos normales y los lápices funcionan en el espacio? 

La idea de que los rusos son más prácticos e inteligentes porque utilizan lápices en vez de bolígrafos es muy tentadora, ya que es cierto que el lápiz común con punta de carbono es funcional en el espacio si nos referimos únicamente a la función de escribir sobre un papel. No obstante, esta herramienta de escritura necesita ser afilada constantemente y está hecha de madera, por lo que hay un alto riesgo de terminar rodeados de residuos flotantes dentro de la nave. Esto sin contar que tanto el carbono como la madera son de fácil combustión.

En cuanto a los bolígrafos comunes, es necesario pensar que ya no estamos en 1965, por lo que el diseño ha variado y algunos podrían funcionar bien aún sin gravedad. Asimismo, han evolucionado todos los sistemas de seguridad de las naves espaciales, de manera que ya no es necesario tener tantos cuidados. En este sentido, el astronauta español Pedro Duque asegura que ha utilizado bolígrafos baratos para tomar notas en el espacio y no ha tenido ningún inconveniente. Tal parece que en la actualidad depende de la elección de cada viajero espacial y las normas de seguridad de las agencias.

 

¿Por qué muchos ingenieros aeronáuticos prefieren usar el Space Pen?

Es legitimo tener dudas sobre la necesidad real o no de utilizar el Space Pen, siendo posible utilizar un bolígrafo normal. El riesgo de tener tinta flotando dentro de la nave es una de las principales razones, ya que esto podría poner en peligro no sólo a los tripulantes sino a toda la misión. La mayoría de los bolígrafos comunes no están preparados para utilizarlos en gravedad cero, mientras que estos productos de la marca Fisher están especialmente diseñados para este fin. 

 

 

El Space Pen tiene un cartucho de tinta que es presurizada con nitrógeno, es decir, que la empuja hacia abajo, para que la punta del bolígrafo nunca esté seca, aunque estemos de cabeza o incluso debajo del agua. Además, no se trata de una tinta común, sino de fluido tixotrópico, es decir, una especie de gel que sale solo cuando apoyas la punta en la superficie del papel al escribir, por lo que no hay derrames. 

La razón principal para utilizar este tipo de herramienta y no un bolígrafo normal es la seguridad que brinda el Fisher Space Pen frente a los demás en las misiones espaciales. Sin embargo, como ha ocurrido con otras tecnologías, actualmente están disponibles los bolígrafos espaciales no sólo para las agencias, sino para cualquier persona que quiera tener uno. Se ha convertido incluso en un accesorio de colección, por lo que puedes encontrar el original en unos 50 euros, pero también hay un diseño especial por los 45 años que cuesta más de 100 euros y otro que conmemora la llegada a la luna, por un valor que supera los 1000 euros.

Antes de finalizar, vale la pena señalar la probabilidad de que el mito urbano sobre la NASA y el Space Pen siga dando de qué hablar a las generaciones futuras, debido a lo interesante que resulta el tema, pero esto siempre será positivo en la medida en que despierte el interés de los más jóvenes por la ciencia y la tecnología. Además, es bueno echar un vistazo a la historia de vez en cuando, para recordar los aciertos y fallas del ser humano en la búsqueda de la evolución.

 

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